Preguntas frecuentes acerca del carbón

2. ¿Cuáles son los principales usos del carbón?

El carbón mineral primero y luego su derivado, el coque, fueron los motores de la Revolución Industrial hasta entradas las primeras décadas de siglo XX, cuando comenzaron a ser sustituido por el petróleo y el gas natural. Hasta entonces el carbón fue el principal combustible. Las fábricas requerían de una inmensa cantidad de carbón, el más sucio de los combustibles fósiles. Por ello se le llamó la economía de chimeneas, la era de las máquinas de vapor instaladas en ferrocarriles, buques y en las nuevas máquinas tejedoras y agrícolas.

El perfeccionamiento del proceso para obtener carbón mineral se vio acelerado por la alta demanda de combustible, especialmente desde el uso intensivo de la máquina de vapor de Watson. El carbón mineral desplazó al carbón vegetal, aunque su declive también está relacionado con la deforestación de los bosques europeos desde la Edad Media y la consiguiente escasez de madera.

Desde aquellos tiempos se inició la masiva emisión de gases de efecto invernadero, la contaminación ambiental, el calentamiento global y el cambio climático. Por ello la Revolución Industrial se ha tomado como una línea divisoria entre un antes y después, punto de partida para la fijación de las metas de reducción de emisiones de CO2, tal como se establece en el Acuerdo de París.

En la actualidad el carbón se utiliza principalmente en las plantas termoeléctricas para generar energía eléctrica. También se emplea en fábricas que requieren de altos consumos de energía, tales como la industria del cemento y ladrillos.

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