Preguntas frecuentes acerca de Cambio Climático

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7. ¿Es el permafrost una bomba de tiempo climática debido al calentamiento global?

Se denomina permafrost al suelo y subsuelo congelados por largos períodos, carentes de hielo o nieve más de las veces. Su espesor varía desde unos pocos metros hasta varios cientos de metros, dependiendo del clima del lugar. Un suelo permafrost, debido a la pobreza de sus nutrientes, posee una vegetación de muy poca diversidad. Estos desiertos fríos, de muy baja humedad y precipitaciones, ocupan enormes territorios como la tundra, uno de los biomas más fríos del planeta, que se ha descrito como una llanura sin árboles. El permafrost se encuentra principalmente en Alaska, Canadá y Rusia, aunque también en los países nórdicos y el Himalaya.

Los suelos permafrost poseen un alto contenido de carbono orgánico. Se trata de alrededor de 1700 millones de toneladas, según se ha estimado, casi el doble de la cantidad total de carbono actualmente en la atmósfera. Cuando el suelo permanece congelado, el carbono es inerte, pero cuando el permafrost se descongela, la descomposición de la materia orgánica a través de la actividad microbiana aumenta bruscamente, con la consecuencia de que grandes cantidades de carbono eventualmente se emitirían en la atmósfera como CO2 y en menor medida como metano. En otras palabras: a diferencia de las latitudes más cálidas, donde los microorganismos en el suelo descomponen constantemente la materia vegetal y envían el carbono que contiene a la atmósfera, los suelos árticos han sido lo suficientemente fríos como para preservar los restos congelados de la vida vegetal antigua. Pero a medida que el planeta se calienta, los microbios del suelo se vuelven capaces de descomponer más y más carbono, enviándolo a la atmósfera, y empeorando el calentamiento global en un turbulento ciclo de retroalimentación.

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Emisiones de gases de efecto invernadero
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