Preguntas frecuentes acerca del carbón

3. ¿Qué diferencias existen entre el carbón vegetal, la hulla, el carbón mineral y el coque?

El carbón vegetal es un combustible que proviene de la quema incompleta de la madera. La diferencia entre la madera y el carbón vegetal es que éste tiene un contenido mayor de carbono, cerca del 98%, y por tanto es más eficiente. Se utilizó masivamente durante la Edad Media para forjar hierro para la elaboración de espadas, armaduras y otros artilugios de guerra.

La hulla es otro nombre del carbón mineral. Se originó en la época del carbonífero, a partir de vegetales depositados en pantanos y lagunas, que datan de hace 300 a 360 millones de años. Se extrae del subsuelo por procedimientos manuales o mecánicos en minas provistas de túneles y galerías, aunque a veces se le puede encontrar a cielo abierto. En la actualidad se utiliza principalmente en las plantas termoeléctricas para generar electricidad, en la industria siderúrgica y en las fábricas de cemento.

El coque es un combustible que se obtiene de la calcinación o destilación seca del carbón mineral. Está compuesto de carbono y tiene un alto poder calorífico, pero es sumamente contaminante. Es utilizado como combustible en los altos hornos de las fundiciones de acero. El método de producir coque se inició alrededor de 1800, aunque su elaboración mediante métodos simples se conocía desde hacía siglos.

El coque metalúrgico se utiliza para la conversión del hierro en acero, mediante un proceso térmico de mezclas de hullas aptas para su conversión a coque, en un ambiente libre de oxígeno, a una temperatura entre 1.000 y 1.300 ºC. El material obtenido se denomina arrabio, el cual finalmente se transforma en los distintos tipos de acero.

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