Preguntas frecuentes acerca de contaminación y degradación de los suelos

8. ¿Son peligrosos los suelos por el aumento del calentamiento global?

Las turberas son humedales con una gruesa capa de suelo orgánico. Cubren solo el tres por ciento de la superficie terrestre, pero almacenan el 20 por ciento del carbono del suelo del mundo. En Borneo, la tercera isla del mundo en tamaño, en su zona sur gran parte de la vegetación creció en forma de turberas. Para plantar en turba, los productores de palma de aceite excavaron enormes zanjas para drenar el agua, con el fin de secar el terreno. La turba, al drenarse, se descompuso rápidamente y liberó grandes cantidades de gases de efecto invernadero a la atmósfera. Para agravar el problema, la turba al secarse se vuelve altamente inflamable. En 2006, Borneo vivió una de las peores temporadas de incendios que se recuerdan. El humo de los incendios desencadenó una “bomba de carbono” que envolvió la región en una espesa bruma visible desde el espacio.

El permafrost es otro peligro potencial ante el calentamiento global. Estos suelos congelados, pero sin hielo, podemos imaginarlos como desiertos helados. Abarcan cerca del 25% del total de las tierras del planeta. Los suelos permafrost son extremadamente ricos en carbono orgánico, acumulado en el subsuelo durante miles de años. Una vez este material se derrite, los microbios lo convierten en dióxido de carbono y metano, los cuales ascienden a la atmósfera e incrementan el efecto invernadero y el calentamiento global. La tundra es un suelo de permafrost que permanece congelado todo el año. En la taiga, el suelo puede congelarse durante el invierno, pero los meses de verano la superficie se descongela, aunque las partes más profundas permanecen congeladas.

Con el calentamiento global en aumento existe el riesgo de que el permafrost se convierta en emisor neto de carbono a la atmósfera, aumentando el efecto invernadero y en consecuencia el calentamiento global, produciéndose de esta manera un peligroso efecto de retroalimentación. El permafrost se localiza en el hemisferio norte, principalmente en Alaska, Canadá, Siberia, Noruega y Tíbet. En Rusia, más del 63% de su territorio se asienta sobre zonas de permafrost. En el hemisferio sur se encuentra en las Islas Georgias y Sándwich.

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